Miksi elinikä pitenee?

Ihmiskunta vanhenee. Osin tämä selittyy nuorella iällä tappavien tautien vähentymisestä monissa maissa. Väestötieteilijöitä on kuitenkin hämmentänyt se, että kuoleman todennäköisyys itse asiassa vähenee vanhalla iällä. Paitsi ihmisellä, ilmiö näkyy monissa muissakin elollisissa populaatioissa - madot, hyönteiset, hiivasienet - mutta jopa autopopulaatioissakin! Ainakin vanhoista Chevroleteista ja Toyotoista poistuu rekisteristä (=kuolee) suhteessa vähemmän kuin nuoremmista. Äkkiseltään ilmiötä on vaikea selittää evoluutiotekijöillä. Miksi luonnonvalinta seuloisi ominaisuuksia, jotka pidentävät elämää suvunjatkamisen jälkeen? Selityksiä on äskettäin pohdittu Science-lehden artikkelissa. On mahdollista, että samat kuolleisuutta lisäävät mutaatiot toimivat sekä nuoremmilla ja vanhalla iällä. Toinen teoria liittyy valikoivaan henkiinjäämiseen, vain vahvimmat elävät vanhoiksi. Teorioiden paikkansapitävyyttä ja eliniän pituutta määrääviä tekijöitä tutkitaan mm. 10 000 kiinalaisella 80-100 vuotiaalla seurantatutkimuksessa, johon liittyy sekä elintapojen ja perintötekijöiden kartoitusta. Saa nähdä antavatko tulokset eväitä vielä useampien eliniän pidentämiseen.

Science 1998, May 8, 855-860